Una breve historia de la burbuja | Cartera de inversiones | 2018

Una breve historia de la burbuja

En el siglo XIX, antes de que el liberalismo se convirtiera en la indescriptible palabra "L", solía denotar una ideología económica que era más bien como Reaganómica. Defensores del derecho inalienable de los ciudadanos a poseer propiedades y la libertad de suscribir contratos, los liberales clásicos querían que el gobierno se mantuviera alejado de la empresa privada y del mercado.

Aunque se originó en Gran Bretaña, el liberalismo económico encontró una audiencia receptiva en el Estados Unidos, un país fundado en la entonces novedosa idea de gobierno limitado. En el siglo XIX, el liberalismo demostró ser un gran éxito para estimular el desarrollo económico en las primeras etapas del capitalismo. Guiados por principios liberales, Estados Unidos, Gran Bretaña y Europa Central y del Norte experimentaron un rápido crecimiento económico e industrialización en el período previo a la Primera Guerra Mundial. Pero el capitalismo desenfrenado, aunque extremadamente eficiente, tenía sus defectos. Creó una excesiva volatilidad cíclica y, por lo tanto, dislocaciones sociales. Dejados a su suerte, los industriales y los capitanes de la industria tendían a envanecerse en los buenos tiempos, sobreinvertir y sobreexpandir y luego irrumpir estrepitosamente. Los períodos de crecimiento rápido antes de la Primera Guerra Mundial alternaron con correcciones abruptas, o depresiones como se conocían entonces.

Además, el capitalismo, cuando se basaba en principios liberales, implicaba enormes disparidades de ingresos y bajos salarios. Los economistas del laissez-faire creían que los salarios más altos solo alentaban a los trabajadores a tener familias más grandes y no hacían nada para sacarlos de la pobreza. Los bajos salarios no solo alimentaron la lucha de clases, alentaron el crecimiento de los movimientos socialistas y desencadenaron frecuentes disturbios y revoluciones, sino que comenzaron a dañar el capitalismo una vez que la industria adoptó métodos de producción en masa. En un entorno cada vez más competitivo, los márgenes de beneficio disminuyeron y los productores necesitaron grandes mercados para aumentar los volúmenes. Sin mayores salarios e ingresos disponibles, una oferta creciente de bienes y servicios amenazaba con abrumar la demanda.

Este fue el problema que enfrentó Henry Ford, quien en 1914 más que duplicó el salario diario de sus trabajadores, a $ 5. Otros empleadores se vieron obligados a hacer lo mismo y, como consecuencia, la demanda de vehículos Ford aumentó. Si bien esto podría verse como un ejemplo de autorregulación del mercado, en verdad solo puede funcionar en un mercado restringido. En un mercado libre, otro productor podría pagar a los trabajadores la mitad y vender sus automóviles a los trabajadores de Ford por la mitad del precio. Así fue como los fabricantes de automóviles japoneses casi llevaron a sus competidores de Detroit a la bancarrota en la década de 1970.

Panacea del Gobierno

Después de la experiencia de la Gran Depresión, se convirtió en una sabiduría aceptada que las empresas necesitaban orientación del gobierno para evitar debacles similares. El New Deal en los Estados Unidos y los estados de bienestar en Europa regulaban el negocio tanto directamente como a través de una política monetaria activa. El trabajo de los bancos centrales fue, para parafrasear a un ex presidente de la Fed, asegurarse de que las empresas y los consumidores no participen demasiado durante los buenos tiempos, aumentando las tasas de interés para evitar el sobrecalentamiento económico y la exuberancia irracional en los mercados financieros. Además, el gobierno jugó un papel clave en el mantenimiento de la demanda agregada en la economía. Gravaba a las personas y las empresas y redistribuía la riqueza a los pobres, que tienden a gastar una parte mucho mayor de cada dólar adicional de ingresos. Los gobiernos del mundo industrial se metieron en el negocio de pagar pensiones, estipendios, subsidios, seguro de desempleo, etc. Los gobiernos también se pusieron del lado de los sindicatos, apoyando sus demandas de mayores salarios y legislando salarios mínimos. Finalmente, los gobiernos mismos se expandieron, convirtiéndose en grandes empleadores y consumidores de bienes y servicios.

El liberalismo clásico fue reemplazado por la economía keynesiana, que prometía herramientas infalibles para afinar la economía y asegurar un crecimiento estable con solo recesiones moderadas. Tales afirmaciones parecían ser reivindicadas por la prosperidad de los años cincuenta y sesenta, generando un gran respeto por la economía. En 1968, se unió a las ciencias duras cuando se estableció el Premio Nobel de Economía.

Pero Keynes no demostró ser una panacea, ni mucho menos. A principios de la década de 1970, las economías occidentales comenzaron a perder impulso. La regulación redujo la competencia y sofocó la innovación. Los altos salarios y los contratos sindicales afectaron la productividad y estimularon la inflación. Los impuestos minaban la iniciativa privada, mientras que el dinero de los contribuyentes solía ser malgastado por las agencias gubernamentales. Las empresas se burocratizaron y se ahogaron por capas superfluas de gestión. Cuando se enfrentó al embargo petrolero árabe en 1973, esta estructura desgarbada respondió hundiéndose en la estanflación, una combinación inimaginable hasta entonces inimaginable de crecimiento y precios en alza.

Reaganomics to the Rescue

El péndulo retrocedió en la década de 1980. En los Estados Unidos, tres administraciones republicanas consecutivas promulgaron reformas de mercado, recortaron impuestos y aliviaron las cargas regulatorias, políticas que se reflejaron en Gran Bretaña por Margaret Thatcher. El nuevo clima empresarial se sintió por primera vez en los mercados financieros y la industria de servicios financieros, donde se sentaron las bases para dos décadas de sólido crecimiento económico.

A principios de la década de 1990, la economía de EE. UU. Atravesó una breve y aguda recesión de reorganización. cuando las empresas recortaron costos, eliminaron capas de administración y emergieron listas para competir. El éxito de las políticas favorables a los negocios hizo que incluso los demócratas en los Estados Unidos y el Partido Laborista en Gran Bretaña cambiaran. Los ocho años de Bill Clinton en la Casa Blanca fueron, en general, la continuación de las políticas pro empresariales de sus predecesores. Alan Greenspan, designado por Reagan, continuó proporcionando supervisión económica de laissez-faire en la Fed.

El contraste entre el crecimiento dirigido por el gobierno y el impulsado por el sector privado ha sido duro. Sin duda, el desarrollo tecnológico tuvo lugar en las primeras décadas de posguerra, también, con el programa espacial y el desarrollo de la computadora como ejemplos principales. Pero la asociación entre el gobierno y los grandes gigantes industriales era pesada, y las aplicaciones comerciales de nuevos productos eran lentas. Compare esto con el ritmo vertiginoso de la innovación, los nuevos productos y las nuevas marcas globales que han surgido desde principios de los años noventa. La competencia se intensificó y los precios bajaron a medida que el capitalismo extendió su alcance alrededor del mundo en busca de lugares de producción y nuevos mercados más baratos.

Problema inherente

Sin embargo, incluso a principios de la década de 1990, los mismos desafíos enfrentaron a Henry Ford casi Hace un siglo se hizo evidente. Si bien la oferta se puede aumentar a voluntad, la demanda no siempre siguió. En una economía global, la mano de obra es abundante y las empresas pueden trasladarse fácilmente en busca de costos de producción más bajos, manteniendo los salarios promedio bajo presión a la baja. La inflación se mantuvo baja, pero sirvió como alarma, una señal temprana de que la oferta estaba superando la demanda.

Estados Unidos proporcionó la única fuente global de demanda, pero a costa de endeudarse profundamente. Durante el auge de Internet en la década de 1990, los hogares aprovecharon sus carteras de valores apreciadas y, cuando estalló la burbuja, cambiaron a sus hogares. Al final, el apalancamiento se convirtió en la norma en toda la economía de los EE. UU. Y los sofisticados mercados de crédito permitieron que los consumidores y las empresas monetizaran cualquier activo, convirtiendo incluso su valor futuro en efectivo.

Sin embargo, Reaganomics no era liberalismo clásico. Liberó los negocios, pero su discurso de un gobierno más pequeño nunca se tradujo en acción. Por el contrario, la participación del gobierno en la economía continuó creciendo, incluso acelerándose bajo la administración pro empresarial Bush. Durante la última década, por ejemplo, los empleos del gobierno aumentaron del 15 por ciento del empleo de nómina al 16,6 por ciento. Los despidos desde el comienzo de la recesión, que alcanzaron a cerca de 4 millones de personas, afectaron solo al sector privado, lo que impulsó aún más la proporción de empleo gubernamental.

Añádase a esto un número creciente de dependientes del gobierno: personal militar, contratistas civiles y militares, abogados y cabilderos, y un ejército de jubilados y profesionales médicos pagados por Medicare. El consumo del gobierno saltó del 17.2 por ciento del PIB en 1998 al 20.4 por ciento justo antes del advenimiento de la crisis.

Esto debe tenerse en cuenta en el debate en curso sobre el aumento de los gastos del gobierno para estimular la economía de los EE. UU. No solo es probable que una economía dominada por el gobierno sea pesada e ineficiente. Lo que es más preocupante, el gobierno ha sido un participante pleno en los excesos de financiación de deuda del pasado reciente. Mientras la industria de servicios financieros se reestructura y los consumidores reducen el consumo, aumentan los ahorros y reparan la deuda, un aumento en el gasto público podría terminar perpetuando la burbuja de crédito que nos metió en problemas en primer lugar.

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Alexei Bayer dirige KAFAN FX Information Services, una firma de consultoría económica en Nueva York; llegar a él a abayer@kafanfx.com. Su columna mensual de "Economía global" en Investigación recibió un premio de excelencia de la Sociedad de Contadores Públicos Certificados del Estado de Nueva York durante los últimos cinco años, 2004-2008.

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